Año de 1920, muy presente lo tengo yo. El año en que entró en vigencia el Tratado de Versalles, con el cual se puso fin a la Primera Guerra Mundial. El año en que entró en vigor la ley seca en los Estados Unidos. El año en el cual en México fue asesinado el presidente Venustiano Carranza y accedió al poder Álvaro Obregón. El año en que nacieron Isaac Asimov, Federico Fellini, Boris Vian, Charles Bukowski, Ray Bradbury, Mario Puzo, Mario Benedetti, Miguel Delibes y Elena Garro, además de músicos como Charlie Parker y nuestro Chava Flores. Un año en el que la música fue muy importante, con ritmos de moda como el fox trot y con los primeros pasos del jazz. Veamos una decena de grandes temas musicales de aquel 1920, ese año que transcurrió hace exactamente un siglo.

Paul Whiteman. Fotografía: Vogue Tyre & Rubber Co., bajo licencia de Creative Commons.


1.- “Swanee”. Al Jolson. Escrita en 1919 por George Gershwin (música) e Irving Caesar (letra), para una revista musical llamada Demi-Tasse, fue grabada por Jolson (aquel cantante blanco que se caracterizaba como afroamericano, pintándose el rostro con betún negro para zapatos) en 1920, para la disquera Columbia, y se convirtió en un éxito mundial. Dato curioso: el chiflido en la parte media es prácticamente idéntico al que en los años setenta popularizara en México el actor cómico Alejandro Suárez, en el programa de televisión Ensalada de locos, con su personaje Vulgarcito.


2.- “Whispering”. Paul Whiteman. Grabada en 1920, en la ciudad de San Francisco, fue compuesta por los hermanos Malvin y John Schonberger. La versión más popular es la que grabó Paul Whiteman, al frente de su Ambassador Orchestra, justo en agosto de aquel año. Su inmortal melodía ha cruzado las décadas hasta volverse centenaria y debe ser incluida en esta exclusiva lista.


3.- “Crazy Blues”. Mamie Smith. Considerado por varios historiadores musicales como el primer blues jamás grabado, este tema de Perry Bradford que Mamie Smith hizo suyo, al lado de sus Jazz Hounds, es una joya absoluta, con una letra masoquista (ella clama que su hombre la golpeaba, pero que lo extraña ahora que se fue de su lado) y una música irresistible.


4.- “When My Baby Smiles At Me”. Ted Lewis Jazz Band. Un fox trot en toda la línea. Uno de los temas de la obra de vodevil The Greenwich Village Follies que se convirtió en el primer gran hit para el clarinetista, vocalista y comediante Ted Lewis. Hay una versión mejor grabada, de 1938, pero preferimos incluir aquí la original, debido a su gracia y frescura.


5.- “Saint Louis Blues”. Marion Harris. Grabado en Nueva York el 15 de abril de 1920, este tema de W.C. Handy es un clásico del jazz y de la música popular de todos los tiempos. La versión de Marion Harris (quien tenía 24 años al grabarla y quien, por cierto, era de raza blanca) fue la primera de las muchas (¿cientos, miles?) que ha tenido esta composición seminal.


6.- “The Love Nest”. John Steel. Quizá la composición más conocida del hoy prácticamente olvidado —pero en su momento muy popular— músico neoyorquino Louis A. Hisch. La voz de Steel posee el candor necesario para interpretar una letra tan llena de dulzura e ingenua ternura como la propia melodía.


7.- “I’m a Lonesome Little Rain Drop”. Frank Crumit. Crumit fue un cantante y compositor estadounidense, además de conductor de radio y estrella de vodevil. Compartió sus programas radiofónicos con su esposa, Julia Sanderson, y los dos solían nombrarse “la pareja ideal del aire”. Escribió la encantadora “I’m a Lonesome Little Rain Drop” en 1920, de la que por cierto el peculiar Tiny Tim realizó una no menos peculiar versión en los años sesenta, acompañado por su inseparable ukulele.


8.- “The Barefoot Trail”. John McCormack. Compuesta por Marion Phelps y Alvin S. Wiggers, John McCormack grabó esta canción en abril de 1920. Con una voz privilegiada de cantor operístico y una dicción impecable, este tenor nacido en Irlanda en 1884 fue un talento que valdría la pena rescatar del olvido.


9.- “Prohibition Blues”. Nora Bayes. Originaria de Chicago, esta cantante, actriz y comediante fue muy popular y logró una divertida interpretación de este crítico “Blues de la prohibición” del cual fue coautora y que grabó para la Columbia en enero de 1920. La letra habla, por supuesto, sobre la era de la prohibición que se estaba iniciando, al establecerse ese año la ley seca en territorio estadounidense. La prohibición duraría trece largos años.


10.- “Alice Blue Gown”. Edith Day. Nuestra lista termina con uno de los grandes éxitos de 1920. Interpretado por la bella actriz y cantante Edith Day, el tema forma parte del musical de 1919 Irene, protagonizado por la propia Day en el papel principal. El tema fue grabado el 2 de febrero de 1920 y lanzado en abril de ese mismo año. Una belleza musical que retrata muy bien la época en que fue dada a conocer. Un siglo ha.