Para Margaret Murillo

Dicen que es el creador primigenio del solo de batería en el rock y hasta ahora no se ha demostrado lo contrario. Pero Ginger Baker (nacido en Londres, Inglaterra, en 1939, y fallecido este 6 de octubre de 2019) fue mucho más que un poderoso baterista y su versatilidad rebasa sus demenciales hazañas detrás de los tambores y los platillos.

Con Jack Bruce a su lado desde los años de Blues Incorporated (1961-1962), The Graham Bond Organisation (1963-1965) y finalmente, lo más memorable, Cream (1966-1968), constituyó una de las secciones rítmicas más impresionantes en la historia del género. Sin embargo, también están sus antecedentes como fino percusionista de jazz.

Fue integrante asimismo del supergrupo Blind Faith (al lado de Eric Clapton, Steve Winwood y Ric Grech) y de Hawkind, además de sus proyectos propios (Ginger Baker’s Air Force y Ginger Baker’s Air Force 2), los cuales resultaron musicalmente notables, aunque no tan exitosos, y lo mismo puede decirse de sus numerosos álbumes como solista.

Apodado “Ginger” desde niño, por su cabello pelirrojo (su verdadero nombre era Peter Edward Baker), el músico fue una leyenda viviente hasta su reciente muerte, a los 80 años cumplidos.

A manera de homenaje, he aquí una decena de temas que retratan lo que fue su larga carrera de seis décadas en la batería.

Fotografía: Zoran Veselinovic bajo licencia de Creative Commons.


1.- “Up Town”. Blues Incorporated. Una muestra de lo que tocaba la primera agrupación en la que participó Baker, encabezada por el legendario guitarrista inglés Alexis Korner, con Cyril Davies en la armónica, Dick Heckstall-Smith en el sax tenor, Johnny Parker en el piano, Jack Bruce en el contrabajo y, por supuesto, Ginger Baker en la batería. Blues puro y grasoso a más no poder.


2.- “Hoochie Coochie Man”. The Graham Bond Organisation. Otra banda de blues, con Jack Bruce siempre a su lado. La grabación no es buena, pero da una buena idea de lo que era la escena bluesera británica a mediados de los años sesenta del siglo pasado. Aquí, con esta versión de la clásica de Willie Dixon.


3.- “Toad”. Cream. De la oscura y subterránea escena del blues en Londres, Ginger Baker llegó de pronto a las grandes ligas del rock con el primer supergrupo de la historia, al lado de Eric Clapton y, claro, de Jack Bruce. “Toad”, de su primer disco, Fresh Cream (1966), es una muestra clara del talento del tremendo pelirrojo, con su primer solo grabado en estudio.


4.- “Strange Brew”. Cream. Con su segundo álbum, el clásico Disraeli Gears (1967), el trío alcanzó su punto más alto y un gran éxito de popularidad, gracias a su archiconocido tema “Sunshine of Your Love”. Sin embargo, este “Brebaje extraño” no se queda atrás en calidad y finura. He aquí una versión en el popular programa alemán Beat Club que en México llegó a transmitirse, aunque muy desfasado en tiempos, por Canal 11. El playback resulta evidente.


5.- “White Room”. Cream. Para 1968, año en que se publicó su tercer disco, Wheels of Fire, las tensiones en el seno del grupo eran demasiado fuertes y la larga amistad entre Jack Bruce y Ginger Baker amenazaba con estallar en pedazos. Se trata de un trabajo irregular, aunque contiene una de las composiciones insignia de Cream: la genial “Cuarto blanco”, revitalizada por cierto en la banda sonora de la más que actual película Joker. La batería de Baker luce aquí a plenitud.


6. “Crossroads”. Cream. Tomada del “Concierto del adiós” (Farewell Concert), filmado por la BBC en 1969 y verdadero colofón de la existencia de Cream, el cual acababa de grabar su cuarto y último álbum, Goodbye Cream, realizado por compromiso con la disquera, más que por gusto de sus integrantes. Esta versión del clásico de Robert Johnson “Encrucijada” es una muestra más que clara y representativa del poder del trío –y por ende de Baker– en sus presentaciones.


7.- “Do What You Like”. Blind Faith. Al concluir Cream, Eric Clapton y Ginger Baker decidieron seguir juntos y al lado del genio de Steve Winwood (voz y teclados) y la solidez del bajo de Ric Grech, proveniente del grupo  Family, conformaron en 1969 a Blind Faith, efímero proyecto que fructificó en un único álbum homónimo de enormes alcances. La estupenda “Do What You Like” fue escrita por el propio Baker. Se trata de un jazz rock con un dejo de Dave Brubeck (el ritmo es prácticamente idéntico al de “Take 5”), con un asombroso solo del gran Ginger. Una maravilla que no pierde vigencia a 50 años de haber sido grabada.


8.- “Tell Me a Story (Toady)”. Ginger Baker’s Air Force. En 1970, Baker decidió formar un proyecto propio y así nació su Air Force, una banda con influencias lo mismo del jazz que de la música africana (el baterista pondría poco más tarde un estudio de grabación en Nigeria y se haría muy amigo de Fela Kuti). He aquí una muestra de esta vertiginosa Fuerza Aérea.


9.- “Why?”. Ginger Baker Jazz Confusion. En 2014, a los 75 años de edad, el músico regresó al jazz puro y conformó un cuarteto rítmico y percusivo. Esta es una de sus últimas actuaciones, ya que en febrero de 2016, aquejado por graves problemas cardiacos, debió abandonar los escenarios. Tres años más tarde, hace apenas doce días, también debió abandonar el mundo.


10.- “Pressed Rat And Warthog ”. Cream. El supergrupo se reunió en mayo de 2005 en el Royal Albert Hall de Londres, para realizar un concierto extraordinario en el que incluyó esta pieza, perteneciente originalmente al disco Wheels of Fire y en la que es el propio Ginger Baker quien tiene a su cargo la voz solista, prácticamente hablada, con la que narra un extraño cuento fantástico. Un tema insólito y muy poco conocido con el que despedimos a este enorme músico universal.